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Cada año los glaciares del Tíbet disminuyen de tamaño y, a medida que se derriten, salen a la superficie virus antiguos.

Un equipo de científicos climáticos y de microbiólogos de la Universidad Estatal de Ohio analizó dos muestras de hielo de una antigüedad estimada de 15.000 años que fueron tomadas en 2015 del glaciar Guliya, uno de los glaciares del Tíbet y encontraron los códigos genéticos de 33 virus. 28 de los cuales no estaban catalogados y resultaron ser completamente nuevos, según lo recoge un estudio publicado en la revista Microbiome.

Los glaciares almacenan una gran cantidad de información sobre la historia de la Tierra, ya que atrapan partículas de polvorastros de gasmicrobios y materia vegetal del medio ambiente.

Y gracias a la perforación de los glaciares, se pueden obtener datos sobre el clima antiguo. La composición de la atmósfera y sobre qué especies existieron en diferentes momentos de la historia. Explica Zhi-Ping Zhong, autor principal del estudio e investigador del Centro de Investigación Polar y Climática Byrd de la Universidad Estatal de Ohio.

Aproximadamente, la mitad de ellos parecía haber sobrevivido en el momento en el que se congelaron, no a pesar del hielo, sino gracias a él, dijeron los investigadores. Se trata de una información muy importante, ya que cada año los glaciares del Tíbet disminuyen de tamaño y, a medida que se derriten, salen a la superficie virus antiguos.

Firmas genéticas

«Estos son virus que pueden prosperar en condiciones extremas«, explica otro participante del estudio, el doctor Matthew Sullivan, profesor de microbiología en la Universidad Estatal de Ohio. «Tienen firmas genéticas que les ayudan a infectar células en condiciones muy frías», añade.

Para descifrar estas firmas, halladas en los glaciares del Tíbet, los científicos han desarrollado un nuevo método de esterilización con hielo ultrapuro que evita la contaminación de la muestra con microbios modernos, un problema grave en este tipo de estudios.

«Quizás este método nos ayude a encontrar secuencias genéticas en el hielo en otras condiciones extremas, por ejemplo, en Marte, la Luna o más cerca de nosotros, en el desierto de Atacama«, sostiene Sullivan.

Los autores del trabajo sobre los virus en los glaciares del Tíbet esperan que su descubrimiento ayude a rastrear la historia de la evolución de los virus y a comprender mejor qué cambios han ocurrido en el medio ambiente del pasado muy lejano

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Hector Figuera

Hector Figuera

CEO Fundador del portal RCENI Radio Centroamérica Internacional Audiovisualista Temático Antropocentrico especializado en composición.